‘De moorden hielden niet op.’ In Mali, een bloedbad met een Russische voetafdruk.

0
15


BAMAKO, Mali — Op de laatste zondag van maart voor de ramadan vulden duizenden kooplieden en dorpelingen de markt van Moura, in het centrum van Mali, waar ze vee verhandelden in een uitgestrekt hok en kruiden en groenten inslaan in de zanderige steegjes van de stad.

Plotseling roffelden vijf laagvliegende helikopters boven hun hoofd, sommigen vuurden wapens af en trokken als tegenprestatie geweerschoten. Dorpelingen renden voor hun leven. Maar er was nergens om te ontsnappen: de helikopters dropten soldaten aan de rand van de stad om alle uitgangen te blokkeren.

De soldaten achtervolgden islamitische militanten die al jaren in de regio actief zijn. Veel van de soldaten waren Malinezen, maar ze werden vergezeld door blanke buitenlanders die militaire uniformen droegen en een taal spraken die noch Engels noch Frans was, zeiden de lokale bevolking.

De buitenlanders behoorden volgens diplomaten, functionarissen en mensenrechtenorganisaties tot de Russische paramilitaire groep die bekend staat als Wagner.

Volgens acht getuigen uit Moura en meer dan twintig Malinese politici en maatschappelijke activisten hebben Malinese soldaten en hun Russische bondgenoten de volgende vijf dagen huizen geplunderd, dorpelingen gevangen gehouden in een uitgedroogde rivierbedding en honderden mannen geëxecuteerd. evenals westerse militaire functionarissen en diplomaten.

Zowel Malinese soldaten als buitenlandse huursoldaten doodden volgens getuigen gevangenen van dichtbij, vaak zonder hen te ondervragen, op basis van hun etniciteit of kleding. De buitenlanders plunderden door de stad, doodden lukraak mensen in huizen, stalen sieraden en confisqueerden mobiele telefoons om enig visueel bewijs te elimineren.

Met behulp van satellietbeelden identificeerde The New York Times echter de locaties van ten minste twee massagraven, die overeenkwamen met de beschrijvingen van de getuigen van waar gevangenen werden geëxecuteerd en begraven.

De Malinese autoriteiten en het leger hebben niet gereageerd op meerdere verzoeken om commentaar.

Mali vecht al tien jaar tegen gewapende militanten, aanvankelijk met de hulp van Franse en later Europese troepen. Maar aangezien de relatie tussen Frankrijk en de Malinese militaire junta, die vorig jaar de macht greep, is verslechterd, trekken de Franse troepen zich terug uit Mali en is de Wagner-groep ingestapt – een stap die door 15 Europese landen en Canada, evenals de Verenigde Staten.

De Wagner Group verwijst naar een netwerk van agenten en bedrijven die dienen als wat het Amerikaanse ministerie van Financiën een ‘proxy force’ van het Russische ministerie van defensie heeft genoemd. Analisten beschrijven de groep als een verlengstuk van Ruslands buitenlands beleid door middel van ontkenbare activiteiten, waaronder het gebruik van huurlingen en desinformatiecampagnes.

Sinds het in 2014 in Oekraïne verscheen, zijn er agenten geïdentificeerd die werken in Libië, Syrië en landen in Afrika bezuiden de Sahara, waaronder de Centraal-Afrikaanse Republiek, Mozambique, Soedan en nu Mali. Ze sluiten zich aan bij omstreden politieke en militaire leiders die hun diensten contant kunnen betalen, of met lucratieve mijnconcessies voor kostbare mineralen zoals goud, diamanten en uranium, volgens interviews die de afgelopen weken zijn gehouden met tientallen analisten, diplomaten en militaire functionarissen in Afrika en westerse landen.

De Malinese autoriteiten begroeten de Moura-aanval als een grote overwinning in hun strijd tegen extremistische groeperingen, die beweerde 203 strijders te hebben gedood en meer dan 50 anderen te hebben gearresteerd, maar zonder melding te maken van burgerslachtoffers. Ze hebben de aanwezigheid van Wagner-agenten ontkend en alleen gezegd dat ze een contract met Rusland hebben om ‘instructeurs’ te leveren.

De Russische minister van Buitenlandse Zaken Sergey V. Lavrov zei echter in mei op de Italiaanse televisie dat Wagner “op commerciële basis” aanwezig was in Mali en “veiligheidsdiensten” verleende.

Getuigen en analisten zeggen dat het dodental in Moura volgens hun meest conservatieve schattingen tussen de 300 en 400 lag, waarbij de meeste slachtoffers burgers waren.

“Van maandag tot donderdag hielden de moorden niet op”, zei Hamadoun, een kleermaker die in de buurt van de markt werkte toen de helikopters arriveerden. “De blanken en de Malinezen hebben samen vermoord.”

Bara, een veehandelaar uit Moura, zei: “Ze hebben alle jongeren in dit gebied vermoord.”

De getuigen spraken, uit angst voor vergelding, met The Times op voorwaarde dat ze alleen met hun voornaam zouden worden geïdentificeerd. Ze werden geïnterviewd nadat ze Moura waren ontvlucht en elders in Mali hun toevlucht zochten.

Het dodental in Moura is het hoogste in een groeiende lijst van mensenrechtenschendingen door het Malinese leger, die volgens diplomaten en Malinese mensenrechtenwaarnemers zijn toegenomen sinds het leger in januari gezamenlijke operaties begon uit te voeren met de Wagner Group.

In het centrum van Mali zijn bijna 500 burgers omgekomen bij de gezamenlijke operaties, waaronder in Moura, volgens vertrouwelijke rapporten van de VN-missie in Mali, gezien door The Times en een database samengesteld door Héni Nsaibia, een senior onderzoeker bij de Armed Conflict Location & Event Data-project of ACLED. Sommige vormen van misbruik kunnen neerkomen op misdaden tegen de menselijkheid, zei de VN in een rapport.

Maandag zei de VN-missie dat de mensenrechtenschendingen door het Malinese leger tegen burgers tussen eind 2021 en het eerste kwartaal van dit jaar zijn vertienvoudigd. In Moura hebben de veiligheidstroepen “mogelijk ook veel burgers verkracht, geplunderd, gearresteerd en willekeurig vastgehouden”, aldus de missie, die een rapport over het incident voorbereidt.

Legers in de Sahel, de uitgestrekte regio ten zuiden van de Sahara die Afrika doorsnijdt, worden al lang beschuldigd van het doden van hun eigen mensen, ook na training door westerse instructeurs. Maar de specifieke mensenrechtenschendingen in Mali passen in een patroon van misstanden – waaronder martelingen, afranselingen en standrechtelijke executies – die gerapporteerd worden in andere landen waar Wagner-huurlingen zijn ingezet.

De Wagner Group wordt verondersteld te worden geleid door Yevgeny V. Prigozhin, een Russische oligarch die nauwe banden heeft met president Vladimir Poetin. In een schriftelijk antwoord op vragen van The Times prees de heer Prigozhin de huidige leider van Mali, zijn leger en zijn acties in Moura. Maar hij ontkende de aanwezigheid van Wagner-aannemers in Mali en noemde het “een legende” dat de groep zelfs maar bestaat.

Hij voegde eraan toe: “Overal waar Russische aannemers zijn, echt of fictief, schenden ze nooit de mensenrechten.”

In december legde de Europese Unie sancties op aan acht mensen, maar niet tegen de heer Prigozhin, die banden hadden met de groep, en beschuldigde de groep van het plunderen van natuurlijke hulpbronnen, het aanwakkeren van geweld en het schenden van het internationaal recht.

Volgens een Franse militaire functionaris en een hoge diplomaat in Mali zijn in Mali ongeveer 1.000 Wagner-huursoldaten ingezet op ten minste 15 militaire bases, veiligheidsposten en controleposten, waaronder voormalige Franse bases en faciliteiten die door de Europese Unie worden gefinancierd.

Sorcha MacLeod, voorzitter van de VN-werkgroep over het gebruik van huurlingen, zei dat mensenrechtenschendingen en oorlogsmisdaden toenamen waar huurlingen werden ingezet. “Ze hebben geen reden om het conflict te beëindigen, omdat ze financieel gemotiveerd zijn”, zei ze.

Moura, een moeilijk bereikbare stad met lemen gebouwen in de uiterwaarden van de Inner Niger Delta, staat bekend om zijn ‘galbal’ of veemarkt, die elke zondag duizenden kopers en handelaren trekt.

De regio is de thuisbasis van veel herders en boeren van de etnische groep Fulani, die de voornaamste rekruten zijn voor de militanten, en vaak ook slachtoffers van het geweld.

Sinds 2015 heeft de Katibat Macina, een lokaal filiaal van de terroristische groepering Al Qaeda, greep op het gebied, het innen van belastingen en het dwingen van mannen om hun baard te laten groeien.

“Zij zijn de regering in de regio”, zei Hamadou, een herder die werd vastgehouden door de soldaten.

Op de dag van de aanval zwierven gewapende islamitische militanten door Moura, hun motorfietsen in de buurt geparkeerd. Toen de helikopters de stad naderden, klommen enkele dorpelingen op de daken van hun huizen om te zien wat er gebeurde. Sommige militanten probeerden op motorfietsen te vluchten, terwijl anderen op de helikopters schoten.

Malinese soldaten dreven gevangenen bijeen en hielden ze onder bewaking op twee locaties: een gebied ten zuidwesten van de stad, niet ver van de galbal, en een opgedroogde rivierbedding ten oosten van de stad, zeiden de dorpelingen in interviews.

De massa-executies begonnen op maandag en de slachtoffers waren zowel burgers als ongewapende militanten, zeiden getuigen. Soldaten pikten tot 15 mensen tegelijk uit, inspecteerden hun vingers en schouders op de afdruk die werd achtergelaten door regelmatig gebruik van wapens, en executeerden mannen op meters afstand van gevangenen.

Ondertussen achtervolgden Russische huurlingen mensen op straat en braken in in huizen. “De blanke soldaten doodden iedereen die probeerde te vluchten”, zei Bara, de veehandelaar, die naar de rivierbedding werd gebracht.

Dinsdag gebruikten Malinese soldaten de luidsprekers van de moskee om iedereen die zich nog in huizen verstopt, te bevelen naar buiten te gaan. Russische huurlingen zorgden ervoor dat ze dat deden.

Modi, een 24-jarige bewoner, zei dat twee blanke mannen met geweren door de deur van zijn huis schoten en hem ternauwernood misten. Hij rende naar de rivierbedding, in de hoop dat hij veiliger zou zijn bij de Malinese soldaten.

Toen Hamadou, de herder, dinsdag zijn huis verliet, zei hij ‘overal kadavers’ te hebben ontdekt.

Toen de stank ondraaglijk werd, gaven soldaten degenen die karren op wielen hadden de opdracht om lijken te verzamelen, en anderen om droog gras te verzamelen. De soldaten overgoten enkele van de lichamen met brandstof en staken ze in het volle zicht van de gevangenen in brand.

Woensdag volgden meer ondervragingen, waarvan vrouwen en kinderen getuige moesten zijn. Soldaten duwden gevangenen die korte broeken of laarzen droegen die hen konden verbinden met militanten, om door een huis te lopen waarvan ze zeiden dat het een machine bevatte die jihadisten kon identificeren, zeiden ooggetuigen, en merkten op dat dit waarschijnlijk bluf was. De soldaten executeerden een paar mannen en dwongen anderen in helikopters.

De soldaten en hun Russische bondgenoten vertrokken donderdag, nadat ze zes laatste gevangenen hadden gedood als vergelding voor vier die waren ontsnapt. Een Malinese soldaat vertelde een groep gevangenen dat de soldaten “alle slechte mensen” hadden gedood, zei Hamadou.

De soldaat verontschuldigde zich voor de goede mensen die ‘per ongeluk stierven’.

Alle slachtoffers waren Fulani, volgens de overlevenden en getuigenissen verzameld door Human Rights Watch. Corinne Dukfa, de Sahel-directeur van de groep, zei dat dit waarschijnlijk meer Fulani in de armen van islamitische groeperingen zou duwen.

Sinds het leger begon met het uitvoeren van gezamenlijke operaties met Wagner-huursoldaten, is “het onderscheid tussen burgers en strijders” – dat al nauwelijks wordt gerespecteerd – “volledig verdwenen”, zegt Ousmane Diallo, een West-Afrikaanse onderzoeker bij Amnesty International.

Begin maart werden 30 verkoolde lichamen ontdekt in de buurt van de militaire basis van Diabaly, waar Malinese soldaten en Wagner-agenten zijn ingezet, weken nadat een groep mannen van vergelijkbare grootte was ontvoerd, volgens VN-vredeshandhavers in Mali en het Franse leger.

Volgens het Franse leger hebben Malinese veiligheidstroepen en Russische huursoldaten begin april zeven jonge kinderen geëxecuteerd in de buurt van de stad Bandiagara. Half april zei het Malinese leger dat het 18 islamitische militanten had gedood en honderden anderen had opgepakt op een veemarkt in de stad Hombori. Maar onder de gewonden die naar een kliniek werden gebracht, waren volgens getuigen oudere mensen, vrouwen en kinderen. Ten minste één van de doden was ook een burger.

Onderzoekers van de VN-vredesmissie in Mali is tot nu toe de toegang tot Moura ontzegd. Rusland en China blokkeerden een stemming in de VN-Veiligheidsraad over een onafhankelijk onderzoek.

Sommige Malinezen in deze regio’s verliezen het vertrouwen in de overheid.

“We dachten dat de blanke soldaten ons zouden bevrijden van jihadisten, maar ze zijn gevaarlijker”, zei Oumar, die zei dat zijn broer een van de 18 slachtoffers in Hombori was. “Jihadisten schieten tenminste niet op bewegende personen.”

Tien dagen nadat het beleg was geëindigd, brachten twee ministers voedsel en donaties naar Moura, bewerend dat het leger vrede en veiligheid had gebracht. Op de Malinese televisie prezen lokale functionarissen de militaire operatie.

Kort daarna keerden de militanten terug en ontvoerden de loco-burgemeester. Sindsdien is er niets meer van hem vernomen.

Toen dorpelingen eind april op een avond aan het bidden waren, zei Bara, de handelaar, arriveerden er drie militanten en kondigden aan dat iedereen die waarde hechtte aan hun leven het dorp de volgende dag vóór 6 uur moest verlaten. Het is sindsdien leeggelopen.

‘We hadden een huis,’ zei Bara, ‘maar we zijn nu vreemdelingen in ons eigen land.’

Elian Peltier gerapporteerd uit Bamako, Mali; Mady Camara uit Dakar, Senegal; en Christiaan Triebert uit Leeuwarden, Nederland. Declan Walsh bijgedragen rapportage uit Nairobi, Kenia, en Christoph Koettl Vanuit New York.





Source link

LEAVE A REPLY

Please enter your comment!
Please enter your name here